Ausgestorbene Pockenviren könnten durch die globale Erwärmung wiederbelebt werden

Permafrostschmelze

Während der Permafrost der Arktis aufgrund der globalen Erwärmung weiter auftaut, drohen alle Arten von antiken Leiden, die einmal von der Kälte erfasst wurden, wieder aufzutauchen. Zum Beispiel haben Wissenschaftler bereits Viren in schmelzenden Schichten von gefrorenem Boden entdeckt, von denen angenommen wurde, dass sie seit Zehntausenden von Jahren ausgestorben sind.

Bisher hat sich keines dieser alten Viren als ansteckend für den Menschen erwiesen. Jetzt befürchten Wissenschaftler, dass der schmelzende Permafrost eine neuere Geißel wiederzubeleben droht, die nach Ansicht der Wissenschaftler ausgerottet wurde: Pocken.

Obwohl die Ausrottung der Pocken als eine der großen Errungenschaften der modernen Medizin angekündigt wurde – seit 1977 gibt es keine dokumentierten Fälle mehr -, befürchten Wissenschaftler, dass das Virus in Permafrost-Friedhöfen schlummern und gefroren sein könnte.

Als eine kleine sibirische Stadt in den 1890er Jahren einen verheerenden Ausbruch von Pocken erlebte, wurden Hunderte von Leichen auf einem Friedhof am Ufer des Flusses Kolyma beigesetzt. In diesem Sommer, der in der Region Rekordhitzewellen verursacht hat, ist der Permafrost dreimal so schnell geschmolzen wie sonst, und einige dieser Leichen des Kolyma-Flusses wurden freigelegt. Wissenschaftler konnten nach Angaben der Siberian Times Pockengeschwüre auf den gut erhaltenen Geweben der Leichen sichtbar identifizieren.

Glücklicherweise wurden keine intakten Viren aus den vor Ort entnommenen Proben gefunden, aber die Forscher fanden Spuren von Pocken-DNA. Das lässt zumindest die Möglichkeit offen, dass ein vollständiges Virus überlebt haben könnte.

"Diese Art der Forschung sollte fortgesetzt werden," drängte Sergey Netesov, Chef des Labors für Bionanotechnologie, Mikrobiologie und Virologie an der Abteilung für Naturwissenschaften der Staatlichen Universität Nowosibirsk. "Das Untersuchen tiefer liegender Bestattungen könnte helfen, die Situation zu klären."

Es ist eine beängstigende Aussicht, eine unerwartete Folge der globalen Erwärmung. Wenn Pocken irgendwo im riesigen Permafrost der Arktis schlummern, werden wir es vielleicht erst herausfinden, wenn es wieder in die menschliche Bevölkerung gelangt. Es ist nicht abzusehen, welche anderen tödlichen Krankheiten damit einhergehen.

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