Eisbedecktes Tal, das größer als der Grand Canyon ist und unter der Antarktis verborgen liegt

Die Ellsworth Range in der Antarktis

Hier ist etwas Eis, durch das du nicht fallen möchtest. Ein Team britischer Wissenschaftler, die in der Antarktis arbeiten, hat einen massiven Graben entdeckt, der unter mehreren Kilometern Eis und Schnee versteckt ist. Das Tal ist zwei Meilen tief, 186 Meilen lang und an einigen Stellen 15 Meilen breit. Das ist tiefer als der Grand Canyon und fast genauso lang. An einigen Stellen steigt der Graben mehr als 600 Meter unter dem Meeresspiegel ab.

Das Tal wurde anscheinend vor Millionen von Jahren von bewegten Eisfeldern geformt und ist allen, die die Region bisher erkundet haben, – unter mehreren Kilometern Eis – verborgen geblieben.

Der Graben, der nach dem umgebenden Ellsworth-Gebirge Ellsworth Trough genannt wurde, wurde von Forschern der Newcastle University, des Glaciology Centre der Universität Bristol, der British Antarctic Survey und der Universitäten Edinburgh, Exeter und York entdeckt. Ihre Forschungsergebnisse wurden im September 2013 im Bulletin der Geological Society of America veröffentlicht, werden jedoch erst jetzt allgemein veröffentlicht.

In einer Pressemitteilung der Newcastle University beschreibt Hauptautor Neil Ross die Entdeckung des Tals als "zufällig." Sie hatten an jedem Ende des Tals Daten von eisdurchdringendem Radar, konnten aber nicht herausfinden, was zwischen diesen beiden Punkten lag. Sie wandten sich nach Antworten zum Himmel und tippten auf Satellitendaten, um die wahre Reichweite des Tals herauszufinden, wie Ross sagte "ist so vase, dass es aus dem weltraum gesehen werden kann."

Die Entdeckung, sagte Ross, unterstreicht die Bedeutung der weiteren Erforschung. "Mir," er sagte, "dies zeigt nur, wie wenig wir noch über die Oberfläche unseres eigenen Planeten wissen. Die Entdeckung und Erforschung verborgener, bisher unbekannter Landschaften ist auch heute noch möglich und unglaublich aufregend."

Laut der Veröffentlichung über den Graben zeigt die Entdeckung, wann und wie die Eisdecke der Westantarktis entstanden und gewachsen ist, und gibt Hinweise darauf, wie sich die Größe und Form der Eisdecke in früheren Erwärmungsperioden im Erdklima verändert hat Die Universität Bristol beschreibt die Bedeutung dieser Informationen: "Während die Idee des Wachstums und Zerfalls der Eisdecke in der Westantarktis in den letzten Millionen Jahren seit Jahrzehnten diskutiert wird, ist der genaue Ort, an dem die Eisdecke in Wachstumsphasen entstehen kann und in Perioden des Zerfalls zurückgeht, nicht bekannt," sagte Professor Martin Siegert. "Indem wir die Topographie unter der Eisdecke mit einer Kombination aus eisdurchdringendem Radioecho und Satellitenbildern betrachten, haben wir eine Region entdeckt, die über klassische geomorphe Landformen wie Täler und Kreise in U-Form verfügt, die nur möglich gewesen wären gebildet von einer kleinen Eiskappe, ähnlich wie sie derzeit in der kanadischen und russischen Hocharktis zu sehen ist. Die aufgedeckte Region ist daher der Ort der Entstehung der Eisdecke in der Westantarktis."

Dem Papier zufolge würden die Ränder des Grabens die "Fixpunkt" an dem ein künftiger Rückzug der Eisdecke der Westantarktis enden würde.

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