Die Hartnäckigkeit der Forscher führt zur Entdeckung von 6 kleinen Ameisenbärarten

seidiger Ameisenbär

Mit einer Körperlänge von weniger als 20 cm sind seidige Ameisenbären die kleinsten lebenden Ameisenbären. Sie sind nachtaktiv, schlafen tagsüber zusammengerollt, geschützt zwischen den Bäumen oder versteckt in schattigen Ranken, was wahrscheinlich erklärt, warum sie zu den am wenigsten untersuchten Xenarthranen gehören, einer Gruppe von Säugetieren, zu denen auch Gürteltiere und Faultiere gehören.

Die Biologin Flavia Miranda von der brasilianischen Federal University of Minas Gerais arbeitet seit fast zwei Jahrzehnten mit Xenarthranen. Als sie 2005 an einer Tagung der Internationalen Union für Naturschutz (IUCN) zur Bewertung des Erhaltungszustands von Säugetieren teilnahm, stellte sie fest, dass es nur wenige Informationen über die einzige anerkannte Art von Seidenameisenbären gab,Cyclopes didactylus.

Als sie nachforschte, stellte sie fest, dass die Tiere im Nordosten Brasiliens eine andere Farbe hatten als im Amazonasgebiet.

"Dann entstand die Hypothese," sie erzählt MNN. "Sprechen wir über die gleiche Art? Sind diese Populationen wie lange getrennt? Also haben wir eine taxonomische Überprüfung gestartet."

Über ein Jahrzehnt und 10 Expeditionen sammelten Miranda und ihre Kollegen DNA-Proben von 33 Wildameisenbären und untersuchten 287 Exemplare aus 20 naturkundlichen Sammlungen.

Ihre Instinkte waren genau richtig; Die beiden Gruppen unterschieden sich nicht nur, es sah auch so aus, als gäbe es bis zu sieben verschiedene Arten seidiger Ameisenbären. Miranda beschreibt ihre Ergebnisse in einer Studie, die im Zoological Journal der Linnean Society veröffentlicht wurde.

Finden das schwer zu finden

Forscher messen einen wilden seidigen Ameisenbär

Die größte Herausforderung für die Forschung bestand darin, lebende Tiere zu finden und zu fangen, um Proben zum Testen der Genetik zu erhalten, sagt Miranda.

"Es war sehr schwierig, ein Tier zu finden, das etwa 250 Gramm wiegt, nachtaktiv ist, nicht spricht und keine Augen inmitten von Bäumen (die eine Viertelmeile hoch sind) im Amazonas strahlt."

Die Forscher verteilten Flugblätter durch die indigenen Flussgebiete Brasiliens und baten die Menschen um Hilfe bei der Suche und dem Fang der Seidenameisenbären. Selbst nach Gesprächen mit mehr als 70 Einheimischen dauerte es noch zwei Jahre, bis sie ihr erstes Tier fangen konnten.

Schließlich konnten sie fast drei Dutzend finden. Sie maßen sie und nahmen Blutproben. Mit Hilfe von genetischen, morphologischen und morphometrischen Analysen konnte Miranda sieben verschiedene Arten definieren.

Forscher entnehmen einer seidigen Ameise eine Blutprobe.

Aber diese winzigen, verschwommenen Kreaturen zu finden, bedeutet nicht, dass sie noch lange da sein werden.

"Wir haben keine Vorstellung von der Prävalenz, aber ich glaube, dass eine Art bereits vom Aussterben bedroht ist," Sagt Miranda.

Cycloes xinguensistammt aus der Region Xingu, die stark vom Bau und der Entwaldung von Wasserkraftwerken betroffen ist. Die nächste Herausforderung, sagt Miranda, besteht darin, den Erhaltungszustand der Arten mit der IUCN zu analysieren.

Auf die Frage nach der Anziehungskraft der kleinen, pelzigen Tiere hin beschreibt Miranda ihre Erregung einfach:

"Sie sind exklusive Tiere Lateinamerikas, echte lebende Fossilien. Sie haben einzigartige anatomische und physiologische Eigenschaften," Sie sagt. "Sie sind unglaublich!"

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