Geheimnisvoller Massenwalfriedhof in der chilenischen Wüste

Wüste

Während der Arbeit an einem Projekt zur Verbreiterung der Landstraßen mitten in der südamerikanischen Atacama-Wüste haben chilenische Arbeiter eine unheimliche Szene entdeckt, die nur einen Kilometer vom Meer entfernt war: Ein fossiler Massenfriedhof mit mehr als 75 alten Walen, berichtet MSNBC.

Whale Bones mitten in der Wüste zu finden, ist schon seltsam genug, aber Wissenschaftler bemerkten schnell ein tieferes Rätsel. Die Fossilien endeten direkt nebeneinander – einige Meter voneinander entfernt – als ob die Wale alle gleichzeitig starben, möglicherweise während einer katastrophalen Tragödie. Was könnte passiert sein?

"Das ist die oberste Frage," sagte Mario Suarez, Direktor des Paläontologischen Museums in der nahe gelegenen Stadt Caldera.

Laut Nicholas Pyenson, Kurator für fossile Meeressäugetiere im Smithsonian National Museum of Natural History, starben die Wale wahrscheinlich vor 2 bis 7 Millionen Jahren in einer Zeit, in der das Gebiet noch nicht so alt gewesen wäre "lagunenartige Umgebung," viel anders als die heutige Wüstenlandschaft. Das eigentliche Rätsel hat also weniger damit zu tun, wie die Wale dorthin gekommen sind, als vielmehr damit, warum sie gestorben sind.

Könnten sie sich auf den Strand gesetzt haben, nachdem sie sich in den Untiefen desorientiert hatten? Vielleicht war die Lagune durch einen Erdrutsch, ein Erdbeben oder einen Sturm vom Meer getrennt worden und hatte die Wale darin gefangen? Vielleicht hatte diese Lagune noch etwas anderes, was sie zu einer Walfalle machte. Derzeit sind sich die Wissenschaftler nicht sicher.

"Es gibt viele Möglichkeiten, wie Wale sterben könnten, und wir testen immer noch all diese verschiedenen Hypothesen," sagte Pyenson. Aber er fügte hinzu: "Ich glaube, sie sind mehr oder weniger gleichzeitig gestorben."

Von den 75 bisher entdeckten Walen repräsentieren 20 perfekt intakte Skelette und machen das Gebiet zu einem der besterhaltenen Fossilienbestände aus dieser Zeit an der Westküste Südamerikas. Bei den meisten Fossilien handelt es sich um Bartenwale mit einer Länge von etwa 25 Fuß. Eine verblüffende versteinerte Szene zeigt zwei erwachsene Wale, zwischen denen sich ein Jugendlicher befindet, eine mögliche Familiengruppe.

Die Forscher haben auch Fossilien anderer ungewöhnlicher Kreaturen entdeckt, darunter ein inzwischen ausgestorbener Delphin, der zwei walrossartige Stoßzähne, eine ausgestorbene Wasserfaultier und einen uralten Seevogel mit einer Flügelspannweite von 17 Fuß aufwies. Alles in allem ist der Standort eine bemerkenswerte Momentaufnahme des Ökosystems vor Millionen von Jahren.

Obwohl die Behörden darum gebeten haben, Fossilien, die sich auf dem verbreiterten Pan American Highway befinden, aus dem Weg zu räumen, hat die chilenische Regierung das Gelände zum Schutzgebiet erklärt.

"Wir haben die einmalige Gelegenheit, ein großartiges wissenschaftliches Projekt zu entwickeln und einen großen Beitrag zur Wissenschaft zu leisten," sagte Suarez.

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