Warum sind Wale so groß geworden?

Ein Wal, der durch den Ozean schwimmt

Wale sind riesig. Sogar der kleinste von ihnen, der Zwergwal, kann 20 Fuß erreichen, während der Blauwal, der größte der Bartenwale, ungefähr 105 Fuß erreichen kann und einige etwas größer werden.

Aber warum sind diese Riesen der Tiefe so groß geworden? War es, um Raubtiere wie massive Megalodons abzuwehren, oder war es der Wettbewerb zwischen Walarten um Nahrung? Es stellte sich heraus, dass wir möglicherweise die falsche Frage gestellt haben. Vielleicht die "Warum" ist nicht ganz so wichtig wie die "wann."

Das ist der Ansatz eines Trios von Forschern in einer Studie, die in den Proceedings of the Royal Society B über Bartenwale und ihre Größe veröffentlicht wurde. Anstatt zunächst nach der Ursache zu suchen, wandten sich die Forscher Fossilien ausgestorbener Arten und Museumsexemplaren zu, um die Entwicklung des Wachstums der Wale über Gruppen hinweg zu verfolgen.

Was sie gefunden haben "deutet auf eine kürzliche Entstehung des Gigantismus hin" bei Walen. "Kürzlich" ist hier natürlich ein relativer Begriff. Als die Barten zum ersten Mal auf den Markt kamen, waren es ungefähr 35 Millionen Jahre, und sie waren bereits groß. Aber sie wurden erst vor 4,5 Millionen Jahren groß und verantwortlich, was in evolutionärer Hinsicht ziemlich neu ist. Eine weitere Million Jahre vergehen, und der Planet tritt im späten Pliozän in einen neuen Zyklus von Wettermustern ein, während sich die Gletscher ausdehnen und zurückziehen, und plötzlich haben wir im Laufe des Jahres wechselndes Wetter, das heißt Jahreszeiten, und das hat, so die Forscher, alles verändert für Wale.

Es kommt alles auf das Essen zurück

Die Ansicht eines Blauwals von oben

Warum ist das für die Größe eines Wals wichtig? Nun, als die Gletscher zurückgingen, wurden Nährstoffe in die Ozeane entlang der Küsten freigesetzt. In diesem Sinne führten Temperaturverschiebungen zu neuen Strömungen, die Nährstoffe aus den Tiefen der Ozeane nach oben trieben. Im Wesentlichen wurden die Ozeane zum Waläquivalent eines wirklich erstaunlichen Buffets, aber diese Buffets waren sehr lokalisiert. Das bedeutete, dass es lange Abschnitte des Ozeans gab, in denen überhaupt keine Buffets waren. Je nachdem, wo sich die Wale befanden, könnte der Ozean ein Festmahl oder eine Umgebung nahe der Hungersnot bieten.

Das Ergebnis war, dass die Beute der Wale — kleine Fische und Krustentiere — dichter konzentriert war als zuvor, und dass die Wale ihre Münder weit öffneten und riesige Mengen Wasser einsaugen und dann das eigentliche Futter herausfilterten. Noch energieeffizienter. Es bedeutete jedoch auch, dass sie mehr Futter benötigen, um diese Abschnitte begrenzter Beute zu überleben. Die Wale brauchten also einen größeren Körper, um den Stoffwechsel zu senken und die Energiekosten für das Schwimmen über große Entfernungen zu senken, während sie immer noch große Mengen Futter essen konnten.

Die Verschiebungen, die während des Pliozäns stattfanden, haben möglicherweise zu einer Zunahme der Walgröße beigetragen. Dies bedeutete auch, dass kleinere Wale in dieser neuen Ozeanwelt ums Überleben kämpften, was mit den Energiekosten der Reise zwischen den Mahlzeiten und größeren Walen zu einer Verschlingung aller sichtbaren Nahrungsmittel führte.

Die Forscher erkennen an, dass andere Faktoren möglicherweise eine Rolle bei der Größe der Wale gespielt haben und dass ihre Untersuchung eine Hypothese und keine endgültige Antwort ist, da der Fossilienbestand aus dieser Zeit nicht so vollständig ist, wie sie es gerne hätten.

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