Wenn Sie Pandas lieben, haben Sie eine erstaunliche Frau zu danken

Ruth Harkness

Heute gilt der Riese als eine der bekanntesten und am meisten gefeierten vom Aussterben bedrohten Arten der Welt. Dies war jedoch nicht immer der Fall. Vor weniger als 80 Jahren war der Riesenpanda praktisch ein Mythos. Nur eine Handvoll Westler hatte jemals einen lebenden Panda gesehen, und die wenigen, die eher Jäger waren – wie die Söhne von Präsident Theodore Roosevelt, Kermit und Theodore III -, die behaupteten, die Tiere seien bösartige Bestien und brachten nur ihre Felle nach Amerika zurück.

Das änderte sich 1936, als der erste lebende Riesenpanda in die USA kam. Su-Lin, wie das Jungtier genannt wurde, wurde ebenso wie die junge Frau, die sie zurückbrachte, Ruth Harkness, eine der interessantesten und tragischsten Entdeckerinnen des 20. Jahrhunderts, zu einer Berühmtheit der Medien.

Harkness scheint eine unwahrscheinliche Figur zu sein, die den Riesenpanda aus China vertrieben hat. Als wohlhabende Modedesignerin und Prominente war sie die Art von Frau, die "Ich würde nicht einmal einen Häuserblock gehen, wenn es ein Taxi gäbe, das gerufen werden könnte," Laut Vicki Constantine Croke, Autor von "Die Dame und der Panda." In der Tat war es Ruths Ehemann, Bill, der der ursprüngliche Abenteurer des Duos war. EIN "bring sie lebend zurück" Bill Harkness, ein Jäger, der bekanntermaßen mehrere Komodo-Drachen in den Bronx-Zoo gebracht hatte, hatte sich ebenfalls damit gerühmt, dass er auch Riesenpandas in die USA zurückbringen könne. Er machte sich sogar daran, um in Shanghai an Kehlkopfkrebs zu sterben, bevor seine Expedition beginnen konnte.

Eine geerbte Suche

Nachdem Ruth Harkness den Nachlass ihres Mannes geerbt hatte, entschloss sie sich, auch seine Suche zu erben. Der damals 35-jährige Harkness tat sich mit dem 22-jährigen chinesisch-amerikanischen Naturforscher Quentin Young und anderen zusammen, um in die chinesischen Berge vorzudringen. Das Team reiste zwei Monate lang zu Fuß und zu Fluss. Während dieser Zeit hatten Harkness und Young eine Affäre. Endlich, im November 1936, kamen sie in den Bambuswäldern von Chengdu an. Eines Nachts hörte Young Schüsse, Anzeichen dafür, dass örtliche Jäger wahrscheinlich einen Panda getötet und gegessen hatten, weil er nicht gerade appetitlich war. Er wusste, dass sie nahe waren.

Am 9. November hörte Young – der eigentlich wenig Vertrauen in seinen Arbeitgeber hatte – ein Wimmern von den Bäumen. "Es kam aus der umgedrehten V-förmigen Öffnung in einem hohlen Baum, einem Panda-Baby, so jung, dass seine Augen noch nicht geöffnet waren," erzählt Michael Kiefer in seinem Buch "Den Panda jagen." "Young wollte es wieder in den Baum stecken, vorausgesetzt, es würde ohne seine Mutter sterben – was er vermutete, dass die Jäger bereits geschossen hatten. Er wollte einen erwachsenen Bären; er hatte Ketten und Fesseln und riesige Käfige mitgebracht, um sie zurückzuhalten. Harkness stolperte auf die Lichtung, als Young das Junge aus seiner Höhle zog, und sie nahm es aus seinen Armen und wiegte es wie ein Baby. Sie hatte ein Gerät in ihrem Rucksack mitgebracht, mit dem Young nicht gerechnet hatte: eine Babyflasche."

Harkness nannte den Panda Su-Lin nach Youngs Schwägerin, selbst eine erstaunliche Frau und eine erfahrene Forscherin, die 2008 im Alter von 96 Jahren verstarb. Während Young auf der Suche nach erwachsenen Pandas zurückblieb, nahm Harkness Su-Lin (das Tier) ) zurück nach Shanghai, wo sie von einem feierlichen amerikanischen Pressekorps begrüßt wurde. Obwohl Su-Lin kurzzeitig von chinesischen Zollbeamten beschlagnahmt wurde, hatte Harkness mehrere mächtige Freunde an ihrer Seite und konnte das Tier zurückfordern. Sie begab sich schließlich auf ein Boot nach San Francisco (sie führte den Panda als Hund in Zollform auf). Schließlich machten sich die beiden Reisenden auf den Weg nach New York City, wo der Medienzirkus weiterging.

Reiseziel Chicago

Harkness nahm Verhandlungen mit mehreren Zoos auf und bot den Riesenpanda schließlich dem Brookfield Zoo in Chicago für 14.000 US-Dollar an (Harkness, der nun behauptet, pleite zu sein, hatte auf 20.000 US-Dollar gehofft). Su-Lin wurde das berühmteste Tier der Welt und Harkness veröffentlichte den ersten von mehreren populären Reiseartikeln und Büchern.

Leider nimmt die Geschichte an diesem Punkt mehrere tragische Wendungen. Harkness sah sich Kritikern gegenüber, einschließlich des eifersüchtigen Ex-Geschäftspartners ihres verstorbenen Mannes, der behauptete, sie habe das Ganze erfunden und sei noch nie in ein Panda-Land gereist. Su-Lin starb 16 Monate nach ihrer Ankunft in den USA an einer Lungenentzündung. Obwohl Young nie den Ruhm erlangte, den er verdiente, unternahm Harkness zusätzliche Expeditionen nach China, brachte 1938 einen weiteren Panda zurück und setzte danach eine Reihe von weniger erfolgreichen Abenteuern fort. Sie starb allein im Jahr 1947 nach einem lebenslangen Alkoholmissbrauch.

Der Riesenpanda ist bis heute eine der am meisten verehrten Arten der Erde, ein Symbol für die Notwendigkeit, seltene Arten und Lebensräume zu erhalten. Zoos auf der ganzen Welt halten Riesenpandas, China schützt sie aktiv, und jede Geburt wird gefeiert. Ruth Harkness ‚Vermächtnis lebt weiter.

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