Woher wissen wir, was andere Leute denken? Diese Affenstudie kann Hinweise geben

zwei Affen in Thailand

Um effektiv miteinander zu kommunizieren, müssen wir verstehen, dass jeder seine eigenen einzigartigen Gefühle, Gedanken, Wünsche und Überzeugungen hat. Ohne unsere Fähigkeit, die Emotionen und mentalen Zustände anderer zu verstehen, gäbe es wenig Raum für Kooperation, Empathie oder die vielen anderen Eigenschaften, die uns menschlich machen.

Wissenschaftler verwenden den Begriff „Theorie des Geistes“, um unsere Fähigkeit zu beschreiben, einander während der sozialen Interaktion genau zu verstehen. Wir sind nicht genau sicher, woher diese Fähigkeit kommt, den mentalen Zustand anderer Menschen zu verstehen, aber eine kürzlich durchgeführte Studie mit Rhesusaffen gibt uns Hinweise darauf, wie wir uns verstehen, berichtet die Rockefeller University.

Die Studie wurde von Winrich Freiwald und der Postdoktorandin Julia Sliwa am Freiwald-Labor für Neuronale Systeme der Rockefeller-Universität durchgeführt. Es wurde in der Zeitschrift Sciencein May veröffentlicht.

Wie die Studie funktioniert hat

Freiwald und Sliwa haben mit diesen Affen der Alten Welt zusammengearbeitet, um herauszufinden, wie sich die Theorie des Geistes unter evolutionären Gesichtspunkten entwickelt haben könnte. Während der Untersuchung konnten Freiwald und Sliwa einen bestimmten Bereich des Makakengehirns identifizieren, der ausschließlich der Interpretation sozialer Interaktion gewidmet ist.

Das Team verwendete die fMRI-Technologie, um zu untersuchen, welche Teile der neuronalen Schaltkreise des Makakengehirns aktiv wurden, als die Affen eine Reihe von Videos sahen. Die Videos zeigen Bilder von leblosen Gegenständen – wie Affenspielzeug -, die aufeinander prallen, Affen, die mit den verschiedenen Gegenständen interagieren, und Affen, die mit anderen Affen interagieren, indem sie Aktivitäten wie Spielen, Pflegen und Kämpfen ausführen.

Freiwald und Sliwa erwarteten, dass die Bereiche des Gehirns, die Spiegelneuronen enthalten, feuern würden, wenn die Makaken Bilder von anderen Makaken sahen, die mit unbelebten Objekten interagierten und mit diesen spielten. Spiegelneuronen feuern, wenn ein Tier sieht, dass sich ein anderes Tier ähnlich verhält oder die gleiche Aktion ausführt. Das war also keine Überraschung.

Obwohl dies nicht völlig unerwartet war, beobachtete das Team auch, dass Spiegelneuronen aufleuchteten, als Videos von Makaken gezeigt wurden, die miteinander interagierten. Die Spiegelneuronen leuchteten auch auf, als den Affen leblose Objekte gezeigt wurden, die mit anderen Objekten kollidierten.

Da das Spiegelneuronsystem im menschlichen Gehirn existiert, schlägt Sliwa vor, dass das Spiegelneuronsystem eine größere Rolle bei sozialen und nicht sozialen Interaktionen spielt, als wir gedacht haben.

Es wurde auch erwartet, dass der Abschnitt des Makakengehirns, der ausschließlich auf bestimmte visuelle Formen reagiert – wie z. B. Gesichter, Körper und Objekte -, reagiert, wenn Videos mit diesen bestimmten Formen angezeigt werden. Ihre Erwartungen waren richtig, aber die Studie lieferte auch Ergebnisse, die sie nicht erwartet hatten.

Die Bereiche des Makakenhirns, die speziell auf die Körpererkennung reagieren, zeigten eine größere Aktivität, als Affen Videos von Affen zeigten, die mit Objekten spielten. Der Bereich des Gehirns, der der Gesichtserkennung gewidmet ist, war aktiver, als den Makaken Bilder von Affen gezeigt wurden, die miteinander interagierten.

Aber die Überraschungen waren noch nicht zu Ende

Was Freiwald und Sliwa am meisten überraschte, war, dass Bereiche des Gehirns, die von den Abschnitten entfernt sind, die der Gesichts- und Körpererkennung gewidmet sind, auch aufleuchteten, wenn die Affen Bilder von Makaken betrachteten, die sich unterhielten. Darüber hinaus gibt es in diesem Bereich ein Netzwerk, das streng auf soziale Interaktion ausgerichtet ist. Als den Makaken Bilder gezeigt wurden, die keine soziale Interaktion zeigten, leuchtete dieser bestimmte Bereich des Gehirns überhaupt nicht auf.

"Das war sowohl unerwartet als auch umwerfend," sagt Freiwald. Er merkt auch an, dass es keine Beweise aus anderen Studien über neuronale Netze gibt, die solche Ergebnisse erbracht haben, die keine Reaktion zeigen, wenn der bevorzugte Reiz fehlt.

Der faszinierendste Aspekt dieser Entdeckung ist, dass der Teil des Makakengehirns, der ausschließlich der sozialen Interaktion gewidmet ist, dieselben Bereiche des menschlichen Gehirns einnimmt, die mit unserer Fähigkeit verbunden sind, die mentalen Zustände anderer zu verstehen. Sliwa schlägt vor, dass dieses Netzwerk als eine Art angesehen werden kann "evolutionärer Vorläufer" an das Netzwerk für die menschliche Theorie des Geistes verantwortlich.

All dies scheint darauf hinzudeuten, dass die Spiegel, die wir verwenden, um über uns selbst und einander zu reflektieren, sich möglicherweise nicht so stark von anderen Primaten unterscheiden. Es gibt keine konkrete Antwort auf die Entwicklung der menschlichen Geisteslehre, aber diese Forschung scheint uns einige gute evolutionäre Hinweise zu bieten.

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