Warum es so lange dauert, bis Josua-Bäume wachsen

Joshua-Bäume in der Nähe einer staubigen Straße, die bis zu einem wolkenbedeckten blauen Himmel reicht

Joshua Bäume treffen eine faszinierende Figur über die Landschaft. Ihre stacheligen Spitzen und Zweige lassen sie wie etwas aus einem Fantasy-Bilderbuch aussehen.

Diese ikonischen Pflanzen brauchen jedoch einige Zeit, um dieses jenseitige Aussehen zu erreichen. Sie sind auf eine bestimmte Kette von Ereignissen angewiesen, um eine Bestäubung zu erreichen, und von dort wachsen sie in Schüben — manche langsam, manche nicht -, aber nur unter den richtigen Umständen.

Es ist jedoch wichtig, dass sie wachsen. Joshua Trees spielen eine entscheidende Rolle in Wüstenökosystemen, daher ist der Verlust eines Joshua Trees — wie der kürzlich im Joshua Tree National Park beschädigten — ein Verlust für diese Umwelt.

Keine andere Motte als Yucca

Keine Spezies würde den Verlust des Joshua-Baums tiefer spüren als die Yucca-Motte. Dieses ebenso fantastisch aussehende Insekt — es hat Tentakelwedel anstelle der langen Zunge, die andere Motten und Schmetterlinge haben — stützt sich auf den Josua-Baum als Lebensraum für die Eiablage und als Futter, wenn diese Eier schlüpfen. Damit Sie nicht glauben, dass der Joshua Tree nichts aus dieser Anordnung herausholt, können Sie sicher sein, dass dies der Fall ist. Tatsächlich könnte der Joshua-Baum ohne die Yucca-Motte nicht überleben.

Eine Yuccamotte innerhalb der Blume eines Joshua-Baums

Joshua-Bäume produzieren keinen Nektar und verlassen sich daher auf den Lebenszyklus der Yucca-Motte, um eine Bestäubung zu erreichen. Frauen sammeln Blütenstaub von den Blüten des Joshua-Baums und halten ihn mit seinen Mund-Tentakeln eine kleine Kugel. Die Motte macht sich auf die Suche nach einer weiteren Blume auf einem anderen Joshua-Baum, auf dem sich noch keine Eier befinden. Sobald sie eine gefunden hat, legt die Motte ihre Eier in der Nähe des Eierstocks der Blume ab und legt die Pollenkugel auf der Narbe ab. Das Weibchen produziert nur eine geringe Anzahl von Eiern. Wenn zu viele Eier vorhanden sind, bringt die Blume nicht die Früchte hervor, die zum Schlüpfen der Eier erforderlich sind.

Larven fressen nur einige dieser Früchte, sobald sie geschlüpft sind. Wenn sie ausgewachsen sind, fallen sie zu Boden, begraben sich und formen Kokons. Dort bleiben sie bis zum nächsten Frühjahr, wenn der gesamte Zyklus erneut beginnt. Die verbleibenden Früchte zerstreuen sich — entweder durch den Wind oder durch kleine Wüstensäuger -, um weitere Joshua-Bäume zu züchten.

Ohne einander würden der Joshua Tree und die Yucca Moth nicht überleben. Wissenschaftler betrachten die Beziehung zwischen den beiden Organismen als eines der klassischen Beispiele für die Co-Evolution "schönster Fall der Befruchtung" bekannt.

Langsam und alt

Ein kleiner Hain von Joshua-Bäumen in Joshua Tree National Park

Der Joshua-Baum benötigt also nicht nur die Anwesenheit der Yucca-Motte, sondern wächst dank seiner Wüstenumgebung auch langsam. Diese dispergierten Samen benötigen "gut abgestimmt" Laut dem US-amerikanischen National Parks Service beginnt der Regen zu wachsen. Es ist auch wichtig, im Winter gut zu frieren. Forscher glauben, dass die Gefriertemperaturen den wachsenden Teil des Zweigs schädigen und sowohl die Blüte als auch die Verzweigung stimulieren. Einige Samen bekommen den Regen nicht und entwickeln sich daher nie, während andere den Winterschnaps nicht erhalten. Diese Bäume sehen aus wie hohe, leicht bauchige Stängel, die niemals blühen oder Zweige bilden.

Unter den richtigen Bedingungen wächst der Joshua-Baum jedoch in ungerader Geschwindigkeit. Der US Forest Service beschreibt Joshua-Bäume als"langsam wachsend und langlebig," beide sind genau. Während seiner Zeit als Sämling kann ein Joshua-Baum 10 Jahre lang, abhängig von den Bedingungen, um 7,6 Zentimeter pro Jahr wachsen. Danach verlangsamt sich das Wachstum auf ein Kriechen, mit Pflanzen im Durchschnitt 1,5 Zoll pro Jahr.

Junge Joshua-Bäume wachsen in einer Wüste

Die Bäume können eine Höhe von 5 bis 20 Metern erreichen, was bedeutet, dass sie Hunderte von Jahren leben können, vorausgesetzt, die Bedingungen sind richtig und sie können die raue Wüstenlandschaft überstehen. Es ist jedoch schwierig, das Alter eines Joshua Tree zu bestimmen. Die Pflanzen haben keine Baumringe und daher können wir das Alter einer Pflanze nur anhand ihrer Größe abschätzen.

Und die Wüste ist darauf angewiesen, dass diese Pflanzen ihre Reife erreichen und lange halten. Joshua Tree Branches bieten Nistplätze für den Pirol des Scott, während die stacheligen Basen der Pflanze ein eingebautes Sicherheitssystem für Holzratten darstellen, die am Fuß des Joshua Tree Nester aus Steinen bauen. Die Zweige bieten auch tagsüber Schatten für Bodentiere, eine praktische Möglichkeit, die Wüstenhitze zu überwinden.

Drohungen von allen Seiten

Ein Joshua-Baum und ein schöner aber bewölkter Sonnenuntergang

Angesichts ihrer Bedeutung und ihres langsamen Wachstums ist der Status von Josua-Bäumen immer in den Köpfen von Naturschützern und Menschen, die die Bäume einfach lieben.

Der Klimawandel bedroht beispielsweise die Umwelt der Bäume. Der Wüstenboden verliert Feuchtigkeit, die Bäume und andere Organismen zum Überleben benötigen, wenn die Temperaturen steigen und die Niederschläge sinken. Dies bedeutet, dass diese Samen Schwierigkeiten haben werden, ihre Reife zu erreichen.

"Wenn sich Menschen einen Ort wie den Joshua Tree National Park ansehen, wo Sie viele alte Bäume sehen, denken sie oft, dass er gesund aussieht," Cameron Barrows, ein Ökologe am Center for Conservation Biology der University of California in Riverside, berichtete Smithsonian im Jahr 2017. "Aber wenn Sie die Jungtiere nicht sehen, bedeutet dies, dass die Art sich nicht selbst ersetzt."

Es scheint, dass Josua-Bäume versuchen, nach Norden zu wandern, aber es wird Generationen und Tausende von Kilometern dauern, bis dies erreicht ist. Zusätzlich benötigen die Bäume die immer wichtige Yucca-Motte, um mit ihnen zu migrieren. Wissenschaftler wissen nicht, wie die Motten auf eine solche Klimaveränderung reagieren werden.

Ein weiterer potenzieller Schaden für das Überleben des Joshua Tree? Uns. Während der Stilllegung der Bundesregierung im Zeitraum 2018-2019 fehlten im Joshua Tree National Park die Ranger, um den Park zu schützen und zu säubern. Als der Park Ende Januar wiedereröffnet wurde, fanden Waldläufer und Naturschützer im Park neue Straßen, die durch unbefugte Offroad-Expeditionen entstanden waren und bei denen eine kleine Anzahl von Joshua-Bäumen zerstört worden war.

Das Zerstören der Pflanzen schadet nicht nur der Umwelt, sondern auch der Existenz der Pflanze als Spezies. Der Schutz dieser wundersamen Pflanzen ist nicht nur für ihre Schönheit wichtig, sondern auch für ihre Rolle bei der Unterstützung des Lebens in der Wüste.

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