Wer kann die grünste Rakete herstellen?

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Der Weltraum könnte bald ein Touristenziel sein. Eine Handvoll gut finanzierter Privatunternehmen jockeyt, um die ersten zu sein, die zahlende Kunden an den Rand des Weltraums befördern, wo sie Schwerelosigkeit erleben und ins Leere starren. Diese suborbitalen Flüge werden voraussichtlich im nächsten Jahr beginnen. Und dieses neue Weltraumrennen hat eine überraschende Wendung: Die Unternehmen konkurrieren nicht nur um den ersten Start; einige wetteifern auch darum, mit der grünsten Rakete zu prahlen. Das Abfeuern von Raketen, um reichen Touristen eine hervorragende Sicht zu bieten, klingt von Natur aus unökologisch, insbesondere angesichts der Beiträge der konventionellen Luftfahrtindustrie zur globalen Erwärmung. Es wird nicht bestritten, dass die Praxis Treibhausgase ausstößt, aber die führenden Unternehmen der Weltraumindustrie, Xcor Aerospace und Virgin Galactic, preisen ihre Programme als «umweltfreundlich» an.

«Die Motivation war nicht unbedingt, dass wir Greenpeace beitreten wollten», sagt Doug Graham, Sprecher von Xcor. Sein Unternehmen wollte ein kraftstoffsparendes Fahrzeug bauen, das die Kosten niedrig hält. Xcor benötigte auch einen ungiftigen Kraftstoff, der einfach zu handhaben wäre. So baute er ein kleines, zweisitziges Fahrzeug, das mit Kerosin und flüssigem Sauerstoff betrieben wird. Es verbrennt sauber bei etwa 6.000 ° F und stößt keinen Rauch oder Partikel aus. Xcor hat auch bei der Entwicklung eines mit Methan betriebenen Motors mitgewirkt. Dies ist eine noch umweltfreundlichere Technologie, da Methan im Gegensatz zu Kerosin auf Erdölbasis eine erneuerbare Energiequelle ist. «Theoretisch könnten wir das Methan von überall beziehen, sogar von Kuhdung», sagt Graham.

Virgin Galactic plant, Passagiere mit einem innovativen Zwei-Fahrzeug-Design, das dem Unternehmen einen grünen Rand geben könnte, 100 km nach oben zu schicken. Das größere Mutterschiff hebt von einer Landebahn ab und trägt eine angebrachte Rakete auf 50.000 Fuß. In diesem Moment zündet der Motor der Rakete und schießt vom kleineren Fahrzeug auf den endgültigen Aufstieg. Der Raketentreibstoff von Virgin ist giftiger als der von Xcor. Laut Virgin ist sein Design aufgrund seines „Luftstartsystems“ umweltfreundlich überlegen.

«Um etwas vom Boden durch die sehr dichte Atmosphäre zu starten und in den suborbitalen Raum zu gelangen, muss man eine gewaltige Explosion durchführen — man muss im Grunde genommen eine Bombe zünden», sagt Stephen Attenborough, CEO von Virgin Galactic. Das Virgin-System verbraucht weniger Kraftstoff, da der Raketenantrieb nur 90 Sekunden lang gezündet werden muss, um eine dünnere Atmosphäre zu erreichen. Laut Angaben von Attenborough hat Virgin berechnet, dass jeder der sechs Passagiere der Rakete einen CO2-Fußabdruck von insgesamt 0,8 Tonnen Kohlendioxid haben wird. im Vergleich dazu ist ein Passagier in einem 747-Jet von New York nach London für zwei Tonnen verantwortlich.

Aktivisten der globalen Erwärmung haben den Weltraumtourismus noch nicht besonders beachtet. Laut Deron Lovaas, der Transport und Energie für den gemeinnützigen Verteidigungsrat für natürliche Ressourcen untersucht, ist das vorerst in Ordnung. Die Raumfahrtunternehmen verkaufen bereits Tickets für zukünftige Flüge zwischen 100.000 und 250.000 US-Dollar. Zu diesem Preis dürften ihre Flüge nicht wesentlich zur globalen Erwärmung beitragen, sagt Lovaas. „Diese Kunden sind dieselben, die sich ohne zu zögern für einen Jaguar der Spitzenklasse entscheiden. Um diese Analogie zu verwenden, betrachten wir nicht einmal die Emissionen eines Porsche oder eines Bentley, da sie nur von den Emissionen der großen Autohersteller in den Schatten gestellt werden. «

Lovaas glaubt, dass der Weltraumtourismus zu einer größeren Verschmutzungsquelle werden könnte, wenn die Ticketpreise sinken, was das Ziel ist. Tatsächlich hoffen die Geschäftsleute, die hinter diesen Programmen stehen, dass suborbitale Flüge, wie sie im Flugverkehr vorkommen, schließlich so billig werden, dass sie Durchschnittsurlauber anlocken. Sie glauben, dass die anfänglichen Einnahmen aus dem Verkauf hoher Tickets den technologischen Fortschritt beschleunigen und gleichzeitig die Kosten insgesamt senken werden. Wenn die Preise sinken und der Weltraumtourismus an der Tagesordnung ist, könnten Umweltschützer eines Tages die Branche im Visier haben.

Sowohl Virgin als auch Xcor sagen jedoch, dass es überraschende Vorteile haben wird, die Massen in den Weltraum zu bringen. Der jungfräuliche Magnat Richard Branson schwärmte in einer Rede darüber, wie das Betrachten der Erde von oben die Passagiere verwandeln könnte, ein Phänomen, das als Übersichtseffekt bezeichnet wird. Ehemalige Astronauten berichteten, dass der Anblick «einem hilft, sich der Zerbrechlichkeit des kleinen Teils der Planetenmasse, die wir bewohnen, und der Bedeutung des Schutzes der Erde zu erwecken», sagte Branson. Vielleicht ist die Raumfahrt als Ökotourismus gar nicht so ungewöhnlich.

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