Würmer im Weltall

Wurm

An Bord des Shuttles Atlantis, das am vergangenen Montag auf der kalifornischen Luftwaffenbasis Edwards gelandet war, schlängelten sich nach sechsmonatigem Aufenthalt auf der Internationalen Raumstation etwa 100.000 C.-elegans-Würmer in einem Container. Obwohl sie nur ungefähr die Größe des Schwanzes eines Kommas haben, sind die Würmer Teil laufender Experimente, um die Auswirkungen der Weltraumstrahlung auf die DNA zu testen. Die Studie könnte Astronauten helfen, lange Reisen zur Raumstation, zum Mond oder sogar zum Mars zu überstehen.

„Wir wissen, dass diese Tiere sehr ähnlich wie Menschen reagieren, wenn sie mit ionisierender Strahlung getroffen werden (der im Weltraum übliche Typ)“, sagt David Baillie, der Hauptforscher der Studie. «Wir glauben, dass wir mit lebenden Tieren eine bessere Chance haben, die Art des auftretenden Schadens zu bestimmen.»

Die Forscher wissen, dass Strahlung im Weltraum bestimmte Gene, die auf der Erde nicht exprimiert werden, in Gang setzen kann. Es kann auch andere ausschalten und dazu führen, dass sie sich ändern oder mutieren. Wissenschaftler verwenden häufig Tests auf der Erde, um festzustellen, wie Strahlung die DNA verändern kann. Durch die Überwachung von Organismen und Astronauten, die in den Weltraum reisen, können Forscher jedoch bewerten, was passiert, wenn Besatzungsmitglieder mit verschiedenen Arten von Strahlung im Kosmos bombardiert werden.

«Wir kennen die Strahlungsumgebung, aber wir wissen noch nicht genau, wie sich Strahlung aus dem Weltraum auf lange Sicht auswirkt», sagt Jeffrey Jones, ein medizinischer Mitarbeiter am Johnson Space Center in Texas. „Es gibt viele Bereiche mit Unsicherheiten oder Unbekannten darüber, was passieren wird, wenn sich Menschen längere Zeit im Weltraum befinden und großen Mengen an Strahlung ausgesetzt sind.“

C. elegans-Würmer eignen sich besonders gut, um Wissenschaftlern bei der Beantwortung einiger dieser Fragen zu helfen. Die Art teilt ein Drittel ihrer DNA mit dem Menschen, es war das erste Tier, dessen Genom sequenziert wurde, und es ist einer der einfachsten mehrzelligen Organismen, erklärt Nathaniel Szewczyk, ein Forscher des Projekts der Universität Pittsburgh. Während des letzten Experiments brachten Würmer fast jede Woche ein Kind zur Welt, was zu 28 Generationen von C. elegans in nur sechs Monaten führte.

„Bisher hat niemand mehr als zwei oder drei Generationen im All ein Tier gezüchtet“, sagt Szewczyk.

Während die Würmer im Shuttle waren, beobachteten Schulkinder ihren Fortschritt durch ein Projekt namens Orions Quest, das dazu beitrug, die Studie zu finanzieren und Kinder für Wissenschaft und Raumfahrt zu interessieren. Sie haben ihre Ergebnisse an die Forscher zurückgemeldet, und jetzt, da die Tiere zurück sind, können die Forscher sehen, wie sich die Würmer in dieser Umgebung entwickelten, und feststellen, ob Strahlung schädliche oder vorteilhafte Folgen hatte.

Da ein Großteil der Strahlung auf der Raumstation der Strahlung auf der Erde ähnelt, „erwarten wir keinen großen Anstieg der Mutationsrate im Vergleich zu den Tieren hier auf der Erde“, sagt Baillie. Sie erwarten jedoch einen gewissen Schaden, und „die bisherigen Ergebnisse stimmen mit unseren Erwartungen überein“, sagt Cassie Conley, eine NASA-Forscherin, die sich zu dem Projekt berät. Die Wissenschaftler werden die DNA der Würmer in den nächsten Monaten bis zu einem Jahr untersuchen und dabei die DNA der Raumfahrer mit der DNA ihrer erdgebundenen Cousins ​​vergleichen, die im Labor als Kontrollpersonen gezüchtet wurden.

Die Studie könnte Forschern dabei helfen, zu bestimmen, wie sich Strahlung im Laufe der Zeit auf Organismen auswirkt, bevor die NASA Astronauten zu zukünftigen Missionen entsendet, von denen einige länger als ein Jahr dauern könnten. Diese Informationen könnten wiederum längere Aufenthalte im Weltraum für den Menschen sicherer machen. Künftig konzentrieren sich die Forscher möglicherweise auf die Entwicklung von Technologien zum Schutz des Menschen vor schädlicher Strahlung bei der Erforschung des Sonnensystems.

«Schließlich hoffen wir, den Wurm als Instrument zur Verbesserung der menschlichen Gesundheit während der Raumfahrt einsetzen zu können», sagt Conley.

Copyright Environ Press 2007

Понравилась статья? Поделиться с друзьями:
AskMeProject